De reis naar het zuiden over de Franse autowegen eindigde in de buurt van Biarritz in Frans Baskenland. Als je van plan bent naar Galicia te gaan, zou het logisch geweest zijn om direct door te rijden naar San Sebastián. Toch deden wij dit niet, omdat het aantrekkelijker leek om via een eeuwenoude pas de Pirineos over te trekken.

Pirineos - Roncesvalles
Pirineos – Roncesvalles

We sloegen dus links- in plaats van rechtsaf, richting de bergen over de D918 via Saint-Jean-Pied-de-Port op weg naar Roncesvalles. Roncesvalles is beroemd vanwege de slag die de soldaten van Karel de Grote er leverden tegen de Basken en waarbij Karel’s veldheer Roelant sneuvelde. Deze slag is bezongen in één van de oudste stukken Europese literatuur, het Roelantslied.

Een slingerende weg leidt naar de Spaanse grens, waarna je nog een stuk omhoog moet, voordat je op het hoogste punt van de pas een monumentje ziet staan, dat de herinnering aan de veldslag levend houdt. Ook staat er een kleine kerk. Deze pas in de regenachtige mist is namelijk ook een belangrijke doorgang voor de Camino de Santiago, de pelgrimsroute naar Santiago de Compostela, zo’n 800 km verder naar het westen, in Galicia. Naast het kerkje plaatsen de pelgrims een kruisje in de grond, waarschijnlijk om een goede afloop af te smeken voor de extreem lange en moeilijke tocht die nog volgt. We zagen dan ook een aantal lopers en fietsers tegen de berg op zwoegen, herkenbaar als pelgrims door de omgehangen St. Jacobsschelp.

Pirineos - Roncesvalles
Pirineos – Roncesvalles

Voorbij het monumentje zakt de weg af naar het eerste Spaanse dorp, Roncesvalles. Ik herinnerde me dit dorp van een eerdere tocht naar Spanje als een zeer pintoresk groepje eeuwenoude huizen met die typische rode daken, bestaande uit grote ouderwetse dakpannen, zoals je heel veel in Spanje ziet. Deze keer had men zojuist deze schilderachtige dakbedekking verwijderd en vervangen door lappen dekplastic en aluminium platen. Het hele dorpje zag er opgeknapt uit en overal waren terrasjes uitgestald en stonden telefooncabines opgesteld. Toeristenbussen stonden voor souvenirwinkels geparkeerd. Wij lieten dit dorp achter ons en zetten onze tent op een camping op.

Pirineos - Roncesvalles
Pirineos – Roncesvalles

Onze reis door Noord-Spanje was begonnen.

La Coruña – Roses, 11 september 2000